La cocina tradicional japonesa está dominada por el arroz blanco (hakumai, 白米), y algunas comidas estarían incompletas sin él. Cualquier otro platillo servido durante una comida --pescado, carne, vegetales, tsukemono (encurtidos)-- se considera un platillo secundario, o de acompañamiento. Éstos se sirven para realzar el sabor del arroz. Las comidas tradicionales japonesas se nombran de acuerdo al número de platillos secundarios que acompañan el arroz y la sopa que casi siempre se sirven. La comida japonesa más simple, por ejemplo, consiste en el ichijū-issai (一汁一菜; "una sopa, un platillo acompañante" o "comida de un platillo"). Esto quiere decir la sopa, el arroz, y un platillo acompañante-- normalmente algún vegetal encurtido como el daikon. Un desayuno japonés tradicional, por ejemplo, consiste en una sopa de miso, arroz, y un vegetal encurtido. La comida más común, sin embargo, se llama ichijū-sansai (一汁三菜; "una sopa, tres platillos secundarios"), o sea sopa, arroz y tres platillos de acompañamiento, con una técnica de preparación diferente para cada uno. Los tres platillos secundarios son normalmente pescado crudo (sashimi), un platillo a la parrilla, y un platillo cocido a fuego lento (a veces se traduce inexactamente del japonés como "hervido") -- aunque los platillos al vapor, fritos, al vinagre o marinados pueden reemplazar los platillos a la parrilla o cocidos a fuego lento. Ichijū-sansai a menudo acaba con vegetales encurtidos y té verde. Un tipo de comida encurtida popular es el umeboshi, una especie de albaricoque.

Esta visión única japonesa de la comida se refleja en la organización de los recetarios tradicionales japoneses. Los capítulos están organizados según las técnicas culinarias: comidas fritas, comidas al vapor, comidas a la parrilla, por ejemplo, y no conforme a ingredientes específicos (por ejemplo, pollo o res) como en los recetarios occidentales. También hay, usualmente, capítulos dedicados a las sopas, el sushi, el arroz, los tallarines, y los dulces.

Siendo una nación insular, la gente de Japón consume muchos mariscos, incluyendo pescado, moluscos, pulpos/calamares, cangrejos/langostas/camarones y algas marinas. Aunque no sea conocido como un país de carnívoros, muy pocos japoneses se consideran a sí mismos vegetarianos en cualquier sentido de la palabra. La res y el pollo se comen comúnmente y se han convertido en una parte de la cocina cotidiana.

Los tallarines, aunque originarios de China, se han vuelto una parte esencial de la cocina japonesa. Hay dos tipos tradicionales de tallarín, el soba y el udon. El soba (蕎麦) está hecho de harina de alforfón y es un tallarín delgado de color café. El udon (うどん) está hecho de harina de trigo y es grueso y blanco. Los dos son generalmente servidos en un caldo de pescado con sabor a soja y con varios vegetales. Una importación más reciente de China, que data de principios del siglo XIX, es el ramen (ラーメン; tallarines chinos de trigo), que se ha hecho extremadamente popular. El ramen se sirve en una variedad de caldos de sopa desde la salsa de soja con caldo de pescado hasta el caldo de cerdo con mantequilla.

Aunque la mayoría de los japoneses evitan comer insectos, hay unas pocas excepciones. En algunas regiones, los saltamontes (inago) y las larvas de abeja (hachinoko) no son platillos poco comunes. La salamandra también se come en algunos lugares.

Disposición de la mesa
La disposición tradicional de la mesa en Japón ha variado considerablemente a través de los siglos, dependiendo primeramente del tipo de mesa común en determinada época. Antes del siglo XIX, se colocaban pequeñas mesas-caja (hakozen, 箱膳) o bandejas planas en el suelo antes de cada comida. Mesas bajas más grandes (chabudai, ちゃぶ台) que daban cabida a familias enteras se fueron popularizando hacia el principio del siglo XX, pero estas dejaron vía libre casi totalmente a las mesas y sillas de estilo occidental hacia el final del siglo XX.

Las configuraciones tradicionales se basan en la fórmula ichijū-sansai. Típicamente se disponen cinco cuencos y platos separados antes de la comida. Justo al lado del comensal están el cuenco de arroz a la izquierda y el cuenco de sopa a la derecha. Tras estos hay tres platos planos conteniendo las tres guarniciones, uno al fondo a la izquierda (en el que podría servirse pescado hervido), otro al fondo a la derecha (en el que podría servirse pescado a la plancha), y otro en el centro de la bandeja (en el que podrían servirse verduras hervidas). También se ofrecen frecuentemente vegetales en vinagre, para ser comidos al final de la comida, pero no se cuentan como parte de los tres platos de acompañamiento.

Los palillos se colocan generalmente al frente de la bandeja junto al comensal, en un palillero, o hashioki (箸置き), con los extremos afilados mirando a la izquierda.

Platos especiales
En la tradición japonesa algunos platos se encuentran estrechamente unidos a ciertas festividades o eventos. Las principales combinaciones de este tipo incluyen:

* Osechi - Año nuevo
* Chirashizushi, sopa ligera de migas y amazake - Hinamatsuri
* botamochi (pasta de azuki cubierta de masa de arroz) - equinoccio de primavera
* Chimaki (pastel de arroz dulce al vapor) - Tango no Sekku y el festival de Gion
* Hamo (un tipo de pescado) y somen - festival de Gion
* Sekihan, arroz cocinado con azuki - celebraciones en general
* Soba - Nochevieja

En algunas regiones, cada primero y decimoquinto día del mes, la gente come cierta mezcla de arroz y azuki (azuki meshi).

Ingredientes
#  glutinoso de grano medio o corto
# Vegetales (Nira (puerro chino), espinacas, pepino, berenjena, gobo, rábano daikon, batata, renkon (raíz de loto), takenoko (brotes de bambú), negi (cebolla verde), Fuki), moyashi

* Sansai
* Konnyaku (Shirataki)

# Hongos (Shiitake, Matsutake, Enokitake, Nameko, Shimeji)
# Tsukemono (vegetales en vinagre)
# Marisco

* Algas (Nori, Konbu, Wakame, Hijiki, y otras)
* Marisco procesado (Chikuwa, Niboshi, sepia seca, Kamaboko, Satsuma-age)

# Tallarines (Udon, soba, Somen, Ramen)
# Huevos (Gallina, Codorniz)
# Carnes (cerdo, vaca, pollo, cordero, caballo), a veces como carne picada
# Legumbres (soja, azuki)

* Eda-mame
* Miso
* Salsa de soja
* Tofu (Tofu, Agedoufu)
* Yuba

# Fruta (caqui, pera Nashi, Mikan, Yuzu)
# Frutos secos (castaña)
# Harina Katakuri, harina de Kudzu, arroz molido, harina de Soba, harina de trigo

Condimentos
Por lo general no se considera posible cocinar auténtica comida japonesa sin shō-yu (salsa de soja), miso y dashi.

* Shō-yu (salsa de soja), Dashi, Mirin, Azúcar, Vinagre de arroz, Miso, Sake.
* Konbu, Katsuobushi, Niboshi.
* Cebolla, Ajo, Puerro, Cebollino, Chalote -- todos desaprobados por el budismo, pero populares en el Japón moderno.
* Semillas de sésamo, Aceite de sésamo, Sal de sésamo (Gomashio), Furikake, Nueces o Cacahuetes como aliños.
* Wasabi (y wasabi de imitación hecho con daikon), Mostaza, Pimiento rojo, Jengibre, hojas de Shiso, Sansho, Cítricos.

Platos fritos (Agemono)

* Korokke (croqueta)
* Kushiage
* Tempura - vegetales, mariscos o carne fritos.(Se puede hacer también un revuelto variado que recibe el nombre de Kakiage)
* Tonkatsu - chuleta de cerdo empanada y frita (existe también la versión de pollo: katsu de pollo)

Donburi

Un plato de arroz al vapor servido en cuenco con diversas y sabrosas coberturas

* Katsudon - chuleta de cerdo empanada y frita (tonkatsudon), pollo (katsudon de pollo) o pescado (magurodon)
* Oyakodon - (Padre e hijo) Normalmente pollo y huevo, pero a veces también salmón y huevas de salmón
* Gyūdon - vacuno con especias
* Tempuradon - revuelto de fritos del tamaño de un bocado

Platos a la plancha y fritos en sartén (Yakimono)

* Gyoza - raviolis chinos, rellenos normalmente de cerdo y verduras
* Hamachi Kama - mandíbula y pómulo de atún de cola amarilla a la plancha
* Kushiyaki - brochetas de carne y verduras
* Okonomiyaki - pasteles rebozados fritos en sartén con diversas coberturas de sabores (véase: restaurantes Okonomiyaki)
* Omu-Raisu - sandwich de arroz frito con sabor a ketchup y un fino revuelto de huevo (o una simple tortilla de huevo).
* Omu-Soba - una tortilla con yakisoba de relleno
* Takoyaki - un ravioli esférico básicamente compuesto de pulpo y rebozado
* Teriyaki - carne, pescado, pollo o vegetales a la plancha, a la parrilla o fritos en sartén glaseado con salsa de soja endulzada.
* Unagi, incluyendo kabayaki - anguila a la plancha
* Yakisoba - tallarines fritos a la japonesa
* Yakitori - brochetas de pollo

Nabemono (Cocina en cazuela)

* Sukiyaki - mezcla de tallarines, vacuno en finas lonchas, huevo y verduras hervidos en una salsa especial hecha de caldo de pescado, salsa de soja, azúcar y sake.
* Shabu-shabu - tallarines, verduras y camarones o delgadas lonchas de vacuno hervidos en caldo suave. Se mojan en salsa de sja o de sésamo antes de comerse.
* Motsunabe - intestino de vaca, hakusai (bok choi) y diferentes verduras cocinados en una sopa ligera como base.
* Kimuchinabe - parecido al motsunabe, excepto que la base es kimuchi, y que se usan lonchas finas de cerdo. El kimchi es un plato típico de Corea, pero también se ha hecho muy popular en Japón, particularmente en la isla de Kyushu, que está situada cercana a Corea del sur.

Tallarines (Men-rui)

* soba - finos tallarines de alforfon tostado con varias coberturas, o en caldo caliente.(También se pueden comer en frío y mojándolos en salsa de soya-seiro soba-)
* Ramen - tallarines amarillos finos servidos en caldo caliente con varias coberturas; siendo de origen chino, es algo popular y común en Japón.
* Udon - tallarines de trigo y patata gruesos servidos con varias coberturas en shoyu caliente y caldo dashi.
* Champon - tallarines amarillos de grosor medio servidos con una gran variedad de marisco y verduras en caldo caliente; creado en Nagasaki como comida barata para estudiantes.
* Somen
* Okinawa soba - tallarines de harina de trigo habitualmente servidos con sōki, cerdo al vapor.

Otros

* Tofu Agedashi - cubos fritos de tofu suave servidos en caldo caliente.
* Bento u Obento - plato combinado servido en un cajón de madera.
* Hiyayakko - plato de tofu frío.
* Osechi - comida tradicional para año nuevo.
* Natto - brotes de soja fermentados, hiloso como queso fundido. Debido a su fuerte olor y a su textura resbaladiza no goza de fama entre los no japoneses. A menudo se come como desayuno. Típicamente popular en Kanto y algo menos en Kansai.
* Shiokara - vísceras saladas y fermentadas.

Arroz (Gohanmono)

* Mochi - pastel de arroz.
* Ochazuke - té verde servido sobre arroz blanco.
* Onigiri - bolas de arroz japonesas.
* Sekihan - arroz rojo con judías Azuki
* Kamameshi - arroz cubierto de verduras y pollo o marisco y luego horneado en cuencos individuales.
* Arroz Kare (véase también curry) - tras introducirlo desde reino Unido a finales del siglo XIX, se convirtió en producto de primera necesidad en Japón.
* Arroz Hayashi

Sashimi

Sashimi es comida cruda, fileteada en finas lonchas y servida con una salsa para mojar y guarniciones sencillas. Normalmente es pescado o crustáceos, pero puede ser casi cualquier cosa, incluyendo vaca, caballo o pollo.

* Basashi - carne de caballo, a veces se denomina Sakura
* Fugu - pez globo, cuya hiel es muy venenosa y puede contaminar el resto de la carne si no se sabe abrir y preparar correctamente, una especialidad únicamente japonesa
* Rebasashi - normalmente hígado de vaca.

Sopas (Suimono & Shirumono)

* Dangojiru - sopa hecha con raviolis acampañados de algas, tofu, raíz de loto, o cualquier cantidad de otras verduras y raíces.
* Butajiru - similar a la Dangojiru, con el cerdo como principal ingrediente
* Sopa de miso - sopa hecha con miso, dashi e ingredientes de temporada como pescado, kamaboko, cebolla, almejas, patatas, etc.
* Sumashijiru - una sopa ligera hecha con dashi y marisco

Sushi

Sushi es arroz al vinagre acompañado o mezclado con diversos ingredientes frescos, normalmente pescado o marisco.

* Nigirizushi - Sushi con los ingredientes sobre un bloque de arroz.
* Makizushi - Se traduce por "rollos de sushi"; es el tipo en que el arroz y el marisco u otros ingredientes se colocan sobre un alga (nori) y se enrollan como cilindros sobre una esterilla de bambú para luego cortarlos en piezas más pequeñas.
* Temaki - Básicamente lo mismo que makizushi, salvo que la nori se enrolla como un cono con los ingredientes colocados dentro.
* Chirashi - marisco fresco, verduras u otros ingredientes se colocan sobre arroz para sushi dentro de un cuenco o plato.

Dulces

* Wagashi - Dulces de estilo japonés.
o Amanatto
o Anmitsu- Postre tradicional japonés.
o Anpan - Pan con judías dulces en el centro.
o Dango - Dumpling de arroz
o Ginbou
o Hanabiramochi
o Higashi
o Hoshigaki - Caqui seco.
o Imagawayaki - También conocido como 'Taikoyaki'; es un Taiyaki redondo con el mismo relleno.
o Kakigori - Hielo picado al que se le agrega sirope para darle sabor.
o Kompeito - Caramelo de azúcar cristalizado.
o Manju - Arroz glutinoso cubriendo un centro judías dulces.
o Matsunoyuki
o Melonpan - Pan crujiente grande y redondo con cierto parecido a un melón.
o Mochi - Arroz dulce al vapor convertido en masa sólida.
o Oshiruko - Sopa templada y dulce de judías rojas (an) con mochi (pastel de arroz).
o Uiro - Pastel de harina de arroz al vapor.
o Taiyaki - Pastel frito con forma de pez; normalmente se rellena con an (pasta dulce de judías rojas - Azuki).
* Dagashi - Simples dulces de estilo japonés.
o Karumetou - Pastel de azúcar moreno. También se denomina Karumeyaki.
o Ramune - Caramelos que se derriten en la boca.
o Sosu Senbei - Delgadas obleas con salsa de soja.
o Umaibou - Maíz inflado de diversos sabores.
* Yogashi - Dulces de estilo europeo.
o Kasutera - "Castella" pastel esponjoso ibérico.
o Mirucurepu - "Mille crepe" - crep en capas
* Otros snacks
o Helado de azuki Ice - Helado de vainilla con judías azuki dulces
o Hello Panda
o Helado macha - helado de té verde
o Pocky

Chinmi

* Uni - Erizos de mar salados.
* Karasumi
* Konowata